La Basílica del Santuario Nacional de la Inmaculada Concepción de Washington abrirá sus puertas de par en par el miércoles 16 de abril para darle la bienvenida al Santo Padre, Benedicto XVI, el día de su cumpleaños.

En la iglesia católica más grande del país, el Sumo Pontífice se reunirá a las 5:30 de la tarde con los obispos estadounidenses, luego de reunirse con el presidente George W. Bush en la Casa Blanca en horas de la mañana.

Habrá un servicio de oración en la cripta del santuario y una reunión en privado con los 350 obispos. Antes de la misa, el público tendrá oportunidad de darle la bienvenida al Papa y tomar fotografías.

El tema del viaje apostólico del Santo Padre a Estados Unidos es "Cristo Nuestra Esperanza", tema que refleja la encíclica del Santo Padre 'Spe Salvi' (Salvados en la Esperanza) emitida en noviembre pasado.

La basílica

Este Santuario Nacional a donde llegará el Papa es un lugar de culto, adoración, reverencia y peregrinaje. Su ministerio tiene como objetivos primordiales enriquecer la devoción hacia la Madre de Dios y fomentar la fe entre sus peregrinos.

La Basílica ha sido dedicada en honor a la Santísima Virgen María bajo el título de La Inmaculada Concepción, patrona de Estados Unidos, y anualmente le da la bienvenida a más de 750 mil visitantes.

'La iglesia de La Inmaculada' -como también suele decírsele- es la iglesia Católica más grande de Estados Unidos y actualmente ocupa el octavo lugar en grandeza a nivel mundial. Mide 459 pies de largo y cubre un área de 77.500 pies cuadrados.

En el interior de la nave principal pueden ubicarse más de seis mil feligreses y en la cripta (parte inferior) pueden sentarse confortablemente 400 personas.

El campanario de 329 pies, un regalo de la organización Caballeros de Colón, es considerado como una de las estructuras más altas de la ciudad capital.

A esta edificación, inaugurada en noviembre del año 1959, el Papa Juan Pablo II le atribuyó la denominación de 'basílica' en el año 1990. Los pontífices designan así a ciertas iglesias considerando su antigüedad, dignidad, importancia histórica o significado como centro de culto y devoción.

Servicios de fe

El Santuario, cuyo rector es monseñor Walter R. Rossi, mantiene un horario regular para devociones públicas a la par de sus seis misas diarias y cuatro o más horas de confesiones (ver cuadro anexo).

La administración de la basílica trabaja estrechamente con la Arquidiócesis de Washington, la Universidad Católica de América (CUA), la Conferencia de Obispos Católicos de Estados Unidos, la Arquidiócesis de los Servicios Militares de Estados Unidos y la Nunciatura Apostólica (Embajada del Vaticano). Por eso, muy frecuentemente el santuario es el lugar escogido para las Misas celebradas por estas instituciones.

Los interesados en obtener más detalles sobre la iglesia católica más grande del país, que acogerá al Santo Padre en su primera visita como Sumo Pontífice, pueden visitar el sitio en internet: www.nationalshrine.com.

Actualmente se ofrece alguna información en español para la feligresía de habla hispana. Pronto habrá una versión en español de todo este sitio cibernético a fin de servir a las necesidades espirituales de la comunidad católica hispana en su propio idioma.

A través del internet se puede ordenar los calendarios, libros y publicaciones, grabaciones, regalos, peticiones para rezos y plegarias anuales o perpetuas para los seres queridos y hacer donaciones. También se puede crear y publicar en el sitio cibernético placas memoriales personalizadas.

Igualmente ofrecen atención en español a través de la línea telefónica (202)281-0610 en horas de oficina de 9am a 5pm de lunes a viernes o por medio del correo electrónico: adb@bnsic.org.

La Basílica del Santuario Nacional de la Inmaculada Concepción es un centro sagrado de oración abierto al público y está localizada en el 400 de la avenida Michigan, al noreste de Washington. A media cuadra de allí, los visitantes pueden disfrutar del innovador Centro Cultural Juan Pablo II y a pocas cuadras pueden visitar también el Monasterio Franciscano (1400 de la calle Quincy, NE) y sus hermosos jardines que atraen a más de medio millón de personas cada año.

Basílica

• Basílica del Santuario Nacional de la Inmaculada Concepción

• 400 Michigan Avenue NE, Washington, DC 20017

• Teléfono: (202)281-0610 (español)

• Fax: (202)526-8313

• e-mail: adb@bnsic.org.

• Internet: www.usccb.org.

Misas

• Diarias: a las 7am, 7:30am, 8am, 8:30am, 12:10pm y 5:15pm.

• Domingos: a las 5:15pm (vigilia del sábado), 7:30am, 9am, 10:30am, mediodía (con el coro), 1:30pm (en español) y 4:30pm.

Confesiones

• Diarias: desde 7:45 a 8:15am, de 10am a 12 del mediodía y de 3:30 a 6pm.

• Domingos: de 10am a 12 del mediodía, de 12:30 a 1:30pm (en español) y de 2 a 4pm.